James Webb encontra exoplaneta gelado na região habitável de sua estrela.

Um grupo de cientistas fez uma descoberta incrível – um exoplaneta chamado LHS 1140 b. Este planeta, também conhecido como super-Terra, possui um clima que pode ser considerado temperado. Segundo James Webb, este planeta está localizado a “apenas” 48 anos-luz de distância e é um forte candidato para abrigar atmosfera e até mesmo água líquida.

Super-Terra com potencial de ser habitável

As investigações realizadas pela Universidade de Montréal indicam que o exoplaneta LHS 1140 b, situado na zona habitável, não se trata de um mini-Neptuno, mas sim de uma super-Terra - um planeta sólido ou com presença considerável de água. Este planeta, localizado na constelação de Cetus, é considerado um dos mais promissores para abrigar vida, podendo possuir uma atmosfera e até mesmo um oceano de água líquida.

Os dados obtidos pelo Telescópio Espacial James Webb, juntamente com informações de outros telescópios espaciais como Spitzer, Hubble e TESS, consolidaram este resultado, que será publicado brevemente no The Astrophysical Journal Letters.

"Esta é a primeira vez que encontramos indícios de uma atmosfera em um exoplaneta sólido ou com presença de gelo na zona habitável. Detectar atmosferas em planetas rochosos de pequeno porte é um grande desafio, mas o LHS 1140 b é um dos melhores candidatos para possuir uma atmosfera densa, e possivelmente, evidências de presença de oxigênio neste mundo."

De acordo com Ryan MacDonald, pesquisador da NASA no Departamento de Astronomia da U-M.

LHS 1140 b é um exoplaneta super-Terra que orbita uma estrela do tipo M. Com uma massa equivalente a 6,38 Terras, este planeta possui uma órbita de 24,7 dias ao redor de sua estrela, estando a uma distância de 0,0957 UA. Sua descoberta foi anunciada em 2017, saiba mais aqui.

LHS 1140 b - um planeta potencialmente habitável

O exoplaneta LHS 1140 b, que orbita uma estrela anã vermelha de baixa massa, tem despertado o interesse dos cientistas por estar localizado na zona habitável. Essa região, conhecida como "Zona Dourada", apresenta condições adequadas para a existência de água no estado líquido, um elemento essencial para a vida como a conhecemos na Terra.

Uma das incógnitas sobre o LHS 1140 b era se ele seria um mini-Neptuno ou uma super-Terra - um planeta rochoso ou com presença significativa de água, maior que a Terra.

"Dos exoplanetas temperados conhecidos até o momento, LHS 1140 b pode ser nossa melhor aposta para confirmar, indiretamente, a existência de água líquida na superfície de um mundo alienígena fora do nosso sistema solar. Isso seria um marco importante na busca por exoplanetas habitáveis."

De acordo com Charles Cadieux, autor principal do estudo e doutorando da Universidade de Montreal.

Novas descobertas a partir de dados do JWST

A análise dos dados coletados pela equipe praticamente descartou a possibilidade do LHS 1140 b ser um mini-Neptuno, apresentando evidências de que este exoplaneta é, de fato, uma super-Terra que pode possuir uma atmosfera rica em nitrogênio, similar à atmosfera terrestre (78% de nitrogênio).

No entanto, os pesquisadores alertam que serão necessárias observações adicionais com o JWST para confirmar a presença de gás nitrogênio.

Com base em todas as informações obtidas, estima-se que o LHS 1140 b seja menos denso do que o esperado para um planeta rochoso com composição semelhante à Terra, sugerindo que entre 10 e 20% de sua massa pode ser composta por água.

Essa descoberta indica que o LHS 1140 b é um forte candidato a ser um mundo aquático, provavelmente semelhante a um planeta de gelo ou bola de neve, com um possível oceano líquido em sua região subestelar, ou seja, a parte do planeta sempre voltada para a estrela devido à rotação sincronizada (como a lua da Terra).

De acordo com os modelos atuais, se o LHS 1140 b for um planeta de gelo com um oceano em forma de "olho de boi" com cerca de 4.000 quilômetros de diâmetro, equivalente à metade da superfície do Oceano Atlântico. A temperatura na superfície deste oceano alienígena poderia ser de aproximadamente 20 graus Celsius.

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